Cuando el diablo come pepinillos

pepinillo del diablo localizado bajo las murallas de Eivissa.CAT

Cristina Amanda Tur @territoriocat

Con la flora que puede encontrarse asociada a las murallas renacentistas de Eivissa podría describirse un hábitat entero. Y un arsenal de venenos, porque entre las especies que pueblan este universo vegetal no son raras las plantas tóxicas como el beleño o el estramonio, célebres por su relación con la brujería y por sus propiedades psicotrópicas. Algo menos conocido pero igualmente peligroso es el pepinillo del diablo (Ecballium elaterium), la única especie descrita del género Ecballium, de la misma familia que las calabazas y que, a pesar de que antiguamente tenía usos medicinales por sus propiedades purgantes, la elaterina y la cucurbitacina que contienen serían capaces de provocar la muerte sin dificultad en dosis abundantes. 

En las islas es conocida esta planta como cogombre del diable –en catalán también recibe nombres como esquitxagossos o cogombre amarg– y destaca a los pies de las murallas desde mediados de febrero por sus flores amarillas, de un notable color limón. La flor, de alrededor de tres centímetros, se identifica inmediatamente como la típica de las cucurbitáceas, de corola de cinco pétalos de suaves y delicados márgenes, que se arrugan con facilidad, ligera forma acampanada y estigmas o anteras muy marcados. El pepinillo del diablo puede ser dioico o monoico, lo que significa que existen plantas de flores con un único sexo y otras que combinan flores masculinas y femeninas. Es fácil encontrarlas e identificarlas en los ribetes ajardinados de la entrada a Dalt Vila por es Soto Fosc. Para reconocer la especie también es conveniente saber que sus hojas, dentadas, acorazonadas y triangulares, son muy ásperas y tanto ellas como los tallos y frutos están cubiertos de pelitos blancos y cortos; da la sensación de que pinchen, pero, aunque ásperas, estas fibras son bastante blandas. 

El nombre de pepinillo del diablo –la mayoría de sus nombres populares, en realidad– deriva de una de las características más destacadas de esta planta, y es su peculiar método de dispersión de semillas. El fruto maduro es una especie de cápsula, como un pepinillo, muy sensible a cualquier pequeño golpe o presión, que conseguirá que estalle y lance las semillas a varios metros de distancia. 

La alusión al diablo, claro está, se debe a la toxicidad de la planta. En el libro ‘Plantas medicinales. El Dioscórides renovado’, de Pío Font Quer, pueden leerse algunas indicaciones sobre su antiguo uso como medicamento: “Aunque no sólo los frutos, sino la raíz y los vástagos, tiene propiedades purgantes, en Medicina se suele emplear el extracto de esta planta, llamado elaterio”. Y acaba la entrada sobre la especie asegurando que “la Medicina egipcia ya utilizaba esta planta, según resulta del famoso Papiro de Ebers. Por tanto, es una de las que se emplean desde más antiguo”. 

LA CLAVE. LA FAMILIA DE LAS CALABAZAS

El pepinillo del diablo, que florece desde el mes de febrero y durante todo el verano, es una planta de la familia de las cucurbitáceas, plantas trepadoras, lo que significa que está emparentada con muchas especies de interés horticultural, como calabazas, pepinos y melones. 

Acerca de territoriocat

Cristina Amanda Tur (CAT). Licenciada en Ciencias de la Información y diplomada en Criminología Superior. Compagino periodismo y criminología con la novela policíaca. En periodismo, he pasado de la sección de sucesos (sin abandonarla completamente) a realizar un periodismo divulgaltivo, de temas científicos y sobre el patrimonio natural, histórico, arqueológico y cultural de las islas, con especial atención a la divulgación del patrimonio natural. He publicado una decena de libros. Entre ellos 'El hombre de paja. El crimen de Benimussa', dedicado al cuádruple asesinato que tuvo lugar en Ibiza en 1989, en un ajuste de cuentas del cartel de Medellín.
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